Tribunal de apelações apoia isenção de impostos para moradia do clero

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Aposentar-se aos 65 anos sem hipoteca e obter uma hipoteca de 30 anos pela primeira vez é uma realidade para muitos pastores da Igreja Metodista Unida, como o Rev. Harold Burkett, que viveu numa residência paroquial quando começou o seu ministério. 

Segundo ele, a notícia de uma decisão do tribunal federal americano garantindo que o clero possa continuar recebendo isenções de impostos é uma bênção. 

Burkett disse que viver em uma residência paroquial significava que ele não tinha oportunidade de criar capital para a aposentadoria e, embora a residência pastoral não fosse renda, era considerado parte de sua remuneração ao clero. Ele também foi obrigado a pagar imposto de seguridade social sobre o valor da residência paroquial na maior taxa de trabalhadores autônomos.

"A possibilidade de estabelecer fundos para um lar de idosos era muito limitada para alguns", disse ele. "Fui abençoado por ter feito um salário decente e poderia fazer algumas economias ao longo do caminho". Ele se aposentou do Sanctuary United Methodist Church em North Wales, Pensilvânia, em 2003. 

Em uma decisão unânime divulgada em 15 de março, três juízes no tribunal de Recursos dos EUA para o 7º Circuito, reverteu uma decisão do tribunal federal de 2017. O tribunal de primeira instância concluiu que a isenção de impostos equivalia a um estabelecimento inconstitucional de religião.

O tribunal de apelações concluiu que a lei de 1954 é constitucional, dizendo que a lei “tem um propósito legislativo secular, seu principal efeito não é endossar nem inibir a religião, e não causa envolvimento excessivo do governo”. A decisão também observou que o Congresso forneceu isenções fiscais federais para organizações religiosas já em 1802. 
 
“O subsídio de habitação ajuda com este encargo financeiro no final da vida. Nós sempre moramos em uma residência paroquial e nos aposentamos há 13 anos”, disse o reverendo John C. Nesbitt, de Myerstown, da Pensilvânia. 

Duas agências Metodistas Unidas - o Conselho Geral de Finanças e Administração e os Benefícios e Investimentos do Wespath - fizeram parte de um documento de amicus apresentado pela Aliança da Igreja para apoiar a isenção do imposto de subsídio de alojamento. A Aliança da Igreja é uma coalizão inter-religiosa dos diretores executivos de 37 programas de benefícios filiados religiosamente.
 
Em sua argumentação, os advogados da Aliança da Igreja disseram que os ministros que organizaram seus assuntos com base nas regras tributárias considerariam "suas circunstâncias severamente limitadas e suas esperanças de uma aposentadoria adequada seria comprometida". O conselheiro geral do Wespath, Andy Hendren, disse que a decisão traz "muita segurança necessária" a milhares de clérigos de todas as tradições religiosas por toda a América.

“O documento da Aliança da Igreja argumentava que o subsídio de moradia em dinheiro para o clero é uma acomodação da religião permitida pela Constituição. Isso é particularmente verdadeiro quando visto no contexto da exclusão de habitações de clérigos em espécie, ou seja, casas paroquiais e a exclusão de moradias fornecidas pelo empregador da renda dos empregados em várias circunstâncias seculares”, disse Hendren. 

"Ficamos muito satisfeitos em ver nossos argumentos adotados pelo tribunal de apelações", acrescentou. 

Hendren é tesoureiro da Aliança da Igreja e Barbara Boigegrain, principal executiva da Wespath, está no comitê diretivo da organização.

Sob a lei federal de 1954, um “ministro do evangelho” não paga imposto de renda sobre a indenização de moradia. O Internal Revenue Service tem tradicionalmente interpretado "ministro" amplamente para abranger rabinos, imãs e outros líderes religiosos. 

A Freedom from Religion Foundation, com sede em Madison, Wisconsin, processou a Receita Federal e argumentou que a lei discrimina os funcionários seculares. 

A aliança argumentou, entre outras coisas, que as congregações passaram a depender da provisão fiscal de quase 65 anos. 
 
Se a lei foi declarada inconstitucional, o comunicado dizia: “as igrejas que agiam com base neste estatuto - e no século e meio da jurisprudência constitucional que o apoiava - ficariam encurraladas”.

A decisão não lida com presbitérios, que foram isentos de impostos desde que os Estados Unidos promulgaram o imposto de renda federal em 1913. 

No entanto, as apostas eram altas para a Igreja Metodista Unida. A partir de 2017, 13.540 igrejas Metodistas Unidas - cerca de 43 por cento das igrejas da denominação nos Estados Unidos - pagaram alguma quantia de subsídio de habitação ao clero, de acordo com dados do Conselho Geral de Finanças e Administração.  

Esta é a segunda vez que o tribunal de apelação enfrenta um caso da Freedom of Religion Foundation, que vem lutando contra a isenção de impostos há uma década. 

A juíza distrital dos EUA, Barbara Crabb, considerou inconstitucional a isenção do imposto sobre a provisão de moradia em 2013 e novamente em 2017. 
 
A 7ª Corte de Apelações do Circuito dos EUA reverteu sua decisão anterior em 2014, mas na época, não se pronunciou sobre o mérito do caso. Em vez disso, o painel decidiu que os co-presidentes da Fundação Liberdade de Religião não tinham legitimidade para processar porque nunca tentaram reivindicar a isenção do subsídio de moradia. 

Desta vez, o tribunal de apelação assumiu as questões constitucionais, decidindo que está de acordo com a Primeira Emenda dos EUA. 

Na sua decisão, o tribunal observou que isenções fiscais semelhantes se aplicam a mais do que o clero. 

A Fundação Liberdade de Religião argumenta que a lei “dá a Deus aquilo que é de César”, conforme disse a corte em sua conclusão. “Mas esta provisão tributária cai no jogo entre as articulações da Cláusula de Livre Exercício e a Cláusula de Estabelecimento: nem comandada pela primeira, nem proscrita pela segunda”.

Annie Laurie Gaylor, co-presidente da Fundação Liberdade de Religião e uma das queixosas, disse após a decisão que a isenção ainda é discriminatória. 

"O subsídio de moradia é tão claramente um folheto para as igrejas e o clero, e mostra claramente o tratamento preferencial e a discriminação em favor dos ministros", disse ela em um comunicado preparado

O Conselho Geral de Finanças e Administração também publicou uma declaração sobre a decisão dizendo que “é possível, se não for provável, que a FFRF peça à Suprema Corte dos Estados Unidos para revisar a decisão do 7º Circuito, mas não há garantia de que tal pedido seria concedido”. 


* Gilbert e Hahn são repórteres multimídia em Nashville. Contate-os em (615) 742-5470 ou newsdesk@umcom.org . Para ler mais notícias da Metodista Unida, inscreva-se gratuitamente os resumos diários ou semanais .

** Sara Novaes é tradutora independente. Para contatá-la, escreva para IMU_Hispana-Latina @umcom.org

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